Van ei naar monster…

De geschiedenis van Grendel Games begint in de jaren tachtig van de vorige eeuw, de tijd dat het gamemonster zich voor het eerst begon te roeren bij Grendel-founders Tim en Jan-Jaap. Lees hoe spijbelen, bloedfanatiek games ontleden en eindeloos experimenteren met techniek heeft geleid tot een succesvol bedrijf…

Tim, een van de oprichters en mede-eigenaar van Grendel Games, was dertien jaar en de speelhallen vlak bij zijn school hadden een magische aantrekkingskracht op hem. Terwijl zijn klasgenoten zich met een zware tas vol boeken door de schoolgangen sleepten, dwaalde Tim gefascineerd rond in de nabijgelegen speelhal en liet zich meevoeren in de wereld van Terminator 2 en Paperboy. Ja inderdaad, diezelfde ‘kasten’ die nu als gekoesterde relikwieën in de studio van Grendel Games staan.

Het duurde niet lang of z’n ouders kregen lucht van zijn spijbelgedrag. Ze vroegen Tim wat hij toch deed al die uren dat hij niet op school was? Zwierf hij op straat? Gebruikte hij drugs? Het antwoord stond in een stapeltje schoolschriften in z’n schooltas: terwijl de rest van zijn klas schoolschriften volschreef met wiskundeformules en geschiedenisfeiten, gebruikte Tim zijn schriften om aantekeningen te maken over de games. Toen zijn ouders de schriften uit z’n boekentas visten, bleek dat hij de games van de speelhal minutieus had bestudeerd en in z’n schriften had beschreven.

Tim in the USA
Commodore 64

Commodore 64 wekt monster in Jan-Jaap

Zo rond dezelfde tijd zat Jan-Jaap, mede-eigenaar van Grendel Games, op de basisschool en werd het gamemonster in hem gewekt door een nieuwe aankoop van het gezin: de Commodore 64. Deze bekende homecomputer dankte de naam aan het werkgeheugen van maar liefst, daar komt ie hoor, 64 kB.

De Commodore 64 kon op een warme belangstelling van Jan-Jaap rekenen. Het spelletjes spelen ging al snel over in programmeren en zelf onderdelen bouwen voor de computer. Tijdens zijn middelbareschooltijd bleek het gamemonster niet alleen tijd te verslinden, maar ook zakgeld: Jan-Jaap kocht talloze boeken over het maken van games. Vervolgens was hij eindeloos aan het schrijven, schetsen en van alles aan het uitproberen op inmiddels nieuwere, homecomputers.

De student en het gamebedrijf

Het was een niet meer dan logische stap voor Jan-Jaap om informatica te gaan studeren op de hts. Hij kreeg het voor elkaar om elke opdracht richting het onderwerp ‘games’ te manoeuvreren. In het laatste jaar van zijn studie maakte hij kennis met Tim, die een lezing kwam geven over games. Tim was inmiddels een gamebedrijf gestart en was betrokken bij de oprichting van een gamestudie bij de NHL.

Advanced Game Design wordt Grendel Games

Het bedrijf van Tim had de welluidende naam Advanced Game Design gekregen. Daar kwam verandering in door de zomeractiviteiten van het bedrijf. In de zomer werd de slaapkamer/headoffice van het bedrijf namelijk ingeruild voor het ouderlijk huis van Tim – dat midden in de natuur stond. De locatie werkte inspirerend en gaf de mannen letterlijk en figuurlijk meer ruimte om samen te werken. Dagenlang werd er gebrainstormd, geschetst en geprogrammeerd.

Er werd besloten om een meer tot de verbeelding sprekende naam te kiezen voor hun bedrijf. Het ouderlijk huis van Tim stond aan een meer. En één van Tims favoriete verhalen speelde ook rond een meer: het verhaal van Beowulf. In Beowulf komt een monster voor: Grendel. En zo ontstond in 1999 de naam Grendel Games. In 2002 werd Grendel Games officieel ingeschreven bij de Kamer van Koophandel.

De stagiair en het gamebedrijf

Jan-Jaap was het gastcollege van Tim niet vergeten en deed in 2003 een aanvraag voor een afstudeerplaats bij het bedrijf van Tim, en deze werd gehonoreerd. De eerste stagedag kwam Jan-Jaap tot de ontdekking dat zijn stagebedrijf was gevestigd op de studentenkamer van Tim. Los van de wat ‘eenvoudige’ kantoorfaciliteiten was dit voor Jan-Jaap de gedroomde afstudeerplek: met medefanatiekelingen eindeloos bezig zijn met het ontwikkelen van games. Jan-Jaap ging na zijn stage en het afronden van z’n opleiding aan de slag bij Grendel Games.

Omdat Jan-Jaap en Tim de game-industrie in het noorden wilden helpen ontwikkelen en Grendel Games niet altijd een ‘vetpot’ was, gaven ze beiden les in gamedesign op de opleiding CMD op de Noordelijke Hogeschool in Leeuwarden.

Simulatie-applicaties en serious games

In 2005 werd Jan-Jaap officieel vennoot. De activiteiten van Grendel Games werden verbreed met de ontwikkeling van simulatie-applicaties, waaronder de Virtual Reality Engine Room-simulator voor het Maritiem Instituut Willem Barentsz op Terschelling en de eerste serious games. Daarnaast besteedden ze een deel van hun tijd aan de ontwikkeling van entertainment games voor Xbox Live Arcade en Nintendo Wii.

Met het geld dat ze met de serious games verdienden, huurden Tim en Jan-Jaap hun eerste kantoor aan de Voorstreek in Leeuwarden en namen ze hun eerste werknemer aan. Dankzij financiering van de Rabobank en de Noordelijke Ontwikkelings Maatschappij (NOM) konden ze zich richten op de ontwikkeling van diverse entertainment games, waaronder Slave to the Blade en Diatomic. Daarnaast ontwikkelde Grendel Games in die periode ook Wii Sports Fryslân.

Verhuizing naar voormalige gevangenis Blokhuispoort

In 2008 verhuisde Grendel Games naar De Blokhuispoort. Deze voormalige gevangenis werd verbouwd tot creatieve hotspot. Dit betekende voor Grendel Games studioruimte in een inspirerende, historische locatie. Grendel Games maakte een aantal games gericht op de revalidatie van militairen voor het bedrijf Motek Medical in Amsterdam. In deze periode werd ook Wii Sports Fryslân ontwikkeld en Underground.

Na ruim vijf jaar het werk van de NHL te combineren met Grendel Games, besloten Jan-Jaap en Tim in 2008 te stoppen met lesgeven en zich fulltime te gaan wijden aan hun bedrijf. In 2013 maakte Grendel Games een nieuwe professionaliseringsslag met de verkoop van aandelen in het bedrijf aan De Friesland Zorgverzekeraar en Hanzepoort B.V. Grendel Games veranderde hiermee van vof in een bv.